BETHLEEM

BETHLEEM
Bethléem
Bethléem
(ar) بيت لحم
Bethléem (en arabe بيت لحم bayt laḥm, étymologie artificielle qui viendrait du syriaque « maison du pain », en hébreu בית לחםbéth leḥem, « maison du pain », l’étymologie plus probable étant beit lahamu, « maison de Lahamu », dieu cananéen de la guerre) est une ville située en Cisjordanie, une région de Palestine, à environ 10 km au sud de Jérusalem, qui compte 30 000 habitants3, essentiellement des Palestiniens musulmans. La ville compte une petite communauté de chrétiens palestiniens, une des plus anciennes communautés chrétiennes au monde. Son agglomération s’étend aux villes de Beit Jala et Beit Sahour.
La ville est un important centre religieux. La tradition juive, qui l’appelle aussi Éphrata, en fait le lieu de naissance et de couronnement du roi d’Israël David. Elle est considérée par les chrétiens comme le lieu de naissance de Jésus de Nazareth. C’est un lieu de pèlerinage qui génère une activité économique importante à la période de Noël. La ville est également le siège d’un lieu saint du judaïsme, le tombeau de Rachel, situé à l’entrée de la ville.
Depuis 1995, aux termes des accords d’Oslo, la ville est sous administration de l’Autorité palestinienne.
Religion
Dans la Genèse, Bethléem est le lieu où meurt Rachel et où naît Benjamin, second fils de Rachel et benjamin de Jacob. La formule « Bethléem sur le chemin d’Ephrata » revient plusieurs fois dans les textes bibliques.
Dans les Livres de Samuel, le Roi David est le fils de Jessé de Bethléem, c’est pourquoi le prophète Michée en fait la patrie du futur Messie : « Et toi, Bethléem, Ephrata, bien que tu sois petite entre les milliers de Juda, de toi sortira pour moi celui qui doit dominer en Israël, et duquel les origines ont été d’ancienneté, dès les jours d’éternité .
Dans le Nouveau Testament, selon Matthieu et Luc, Bethléem en Judée est le lieu de naissance de Jésus ; ses parents s’y rendent pour s’y faire recenser, Joseph, descendant de David, en étant originaire.
Au xie siècle, Bernard de Clairvaux prolonge l’étymologie hébraïque Bethléem (maison du pain) dans une utilisation chrétienne : Jésus (né à Bethléem) devient le Pain vivant descendu du Ciel7.
Plusieurs lieux saints se trouvent à Bethléem : le tombeau de Rachel, la Basilique de la Nativité, la grotte du Lait.
Histoire
Lieu de naissance de Jésus
Le lieu de naissance de Jésus n’est pas connu avec certitude, et les historiens hésitent entre Bethléem — mentionné par deux évangiles, correspondant à une prophétie de Michée sur l’origine davidique du Messie — et le berceau familial de Nazareth, où il aurait passé une partie de sa jeunesse, après le retour de ses parents qui avaient fui en Égypte (évangile attribué à Matthieu).
Ce sont les évangiles selon Luc et selon Matthieu qui rapportent que Bethléem est le lieu de naissance de Jésus, Marc et Jean commençant avec la vie publique de Jean le Baptiste, puis de Jésus et ne disant rien de son enfance. D’après Jérôme de Stridon(Epistola, 58, 3), qui vécut à Bethléem à la fin du ive siècle, la grotte de la Nativité du Christ aurait été vénérée déjà du temps d’Hadrien, qui pour empêcher cette vénération y fit édifier un temple consacré à Adonis ; l’Empereur aurait procédé de même à Jérusalem avec leTemple et le Saint-Sépulcre. Si elles sont avérées dans le cas du Saint-Sépulcre, les affirmations de l’apologète chrétien ne sont pas corroborées par les découvertes archéologiques à Bethléem où aucune trace d’habitat contemporain de Jésus n’a été mise au jour jusqu’à présent. Par ailleurs, un autre endroit de culte de la Nativité/Épiphanie du Christ, avant la basilique constantinienne, semble avoir existé, cela en dépit des allusions des apologètes Justin de Naplouse et Origène.
Entre 1992 et 2003, l’archéologue israélien Aviram Oshri a conduit des fouilles de sauvetage dans le village homonyme de Bethléem en Galilée, à six kilomètres à l’ouest de Nazareth. Il y a mis au jour les vestiges d’une occupation juive d’époque hérodienne (Ier siècles av. et ap. J.-C.) et, au vie siècle, ceux d’une basilique chrétienne, associée à un monastère et une hôtellerie. De ces indices, il a conclu à l’existence d’un pèlerinage chrétien. et émis l’hypothèse que le village galiléen de Bethléem serait le véritable berceau de Jésus.
Basilique de la Nativité
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Après les exécutions de Crispus et de l’impératrice Fausta par son fils Constantin Ier, Hélène, visita le lieu saint et son fils y fit construire la basilique de la Nativité. Jérôme se retira dans une grotte voisine et y traduisit la Bible hébraïque en latin, dans une version connue sous le nom de Vulgate.
La Basilique de la Nativité fut restaurée par Justinien et fut le seul sanctuaire épargné par les Perses lorsqu’ils envahirent la Palestine. Elle fut encore restaurée par les Croisés, au xiie siècle. Aux xiie et xiiie siècles, sa protection fut confiée à l’ordre du Temple.
Histoire contemporaine
La ville est aujourd’hui partiellement entourée par la Barrière de séparation israélienne sous la forme d’un mur de 8 mètres de haut construit par les autorités israéliennes.
Bethléem a reçu en 2000 la visite du Pape Jean-Paul II pour commémorer le bimillénaire de la naissance du Christ et fut accueilli par la population chrétienne locale. À l’image de cette visite, les papes suivants se rendront aussi à Bethléem. Benoît XVI visite la ville durant le mois de mai 2009 et cinq ans plus tard, en mai 2014, le pape François se rend aussi dans la ville.
En 2012, Vera Baboun est élue au conseil municipal de la ville et choisie comme maire. C’est la première femme à occuper ce poste.
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